LRS-B隱身轟炸機?美軍新型遠程戰略轟炸機LRS-B項目被諾斯羅普?格魯曼公司拿下

2016-01-03 51軍情網

LRS-B隱身轟炸機?美軍新型遠程戰略轟炸機LRS-B項目被諾斯羅普?格魯曼公司拿下,諾斯羅普?格魯曼已經開始了“麥哲倫”計劃,這個計劃可能正是為LRS-B準備的大型載人航空器制造中心。這個計劃建造的航空器中心,占地面積接近70000平方米,可容納1500名工人,將于2019年完工。

美軍新一代遠程戰略轟炸機LRS-B項目

2015年10月27日下午,在美國國防部長Ash Carter、空軍部長Deborah Lee James、和空軍參謀長Mark A. Welsh出席的發布會上,五角大樓宣布諾斯羅普?格魯曼(Northrop Grumman)戰勝波音和洛克希德-馬丁團隊,贏得了為之奮斗了近10年的遠程打擊轟炸機(LRS-B)合同

美軍新一代遠程戰略轟炸機LRS-B項目

事實美國籌劃下一代轟炸機戰略計劃——LRS-B項目已經是幾年前的事情了,而LRS-B則是根據前防長蓋茨在2011年簽發的一份保密備忘錄,在“下一代轟炸機”(NGB)項目基礎上啟動的新采辦項目。

LRS-B項目一波三折,美國早就提出新一代戰略轟炸機的概念,但由于經濟和政治原因被一再修改,換了好幾個名稱:2018轟炸機,下一代轟炸機(NGB),之后又升級為遠程打擊轟炸機(LRS-B)。

美軍新一代遠程戰略轟炸機LRS-B項目

LRS-B洛克希德-波音飛翼方案

而在10月27日的發布會上,則有一些重要的信息被第一次公布:合同內的飛機是一個完整的系統,包括了發動機和飛機的子系統,但現在不能透露發動機的型號和供應商。當總產量為100架時,每架飛機的造價為5億6400萬美元(2016年幣值,此時一架B-2需要37億美元),約合35億8600萬人民幣。這架轟炸機會在2025年具備初始作戰能力。在工程與制造開發(EMD)階段會制造四架飛機,但空軍并沒有給出更為詳細的信息。在這次決策中,制造工廠的問題并沒有被考慮。但本次發布會并沒有公布飛機的外形以及任何技術指標。

美軍新一代遠程戰略轟炸機LRS-B項目

也許會讓人感到困惑的是,目前LRS-B項目的預算安排看上去更像一個生產計劃,而不是一個研發計劃,因為這次發布會沒有公布這架飛機的任何技術細節,這可能意味著在這次發布會之前,LRS-B項目已經進行了許多技術發展和測試工作,諾斯羅普公司應該已經完成了各個子系統的配套選型。雖然這架轟炸機連外形都沒有公布,但我們仍可以根據諾斯羅普?格魯曼公司的技術路線來推斷一下這架神秘轟炸機的大致情況。

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諾斯羅普對于飛翼隱身轟炸機的技術實力是毋庸置疑的。無論這架未來的轟炸機的研發進度進行了到了哪一步,諾斯羅普已經為美國生產了21架世界上唯一的載人飛翼隱形轟炸機B-2,并已經服役了快20年。

美軍新一代遠程戰略轟炸機LRS-B項目

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最近他們為空軍研制了RQ-180飛翼隱形無人機,為海軍研制了X-47B飛翼隱形無人機。

美軍新一代遠程戰略轟炸機LRS-B項目

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而反觀洛馬和波音,針對LRS-B項目,這三家公司提交的都是飛翼布局,洛馬的RQ-170因為被伊朗捕獲而世人皆知名聲掃地,暴露了其在長航時無人機方面的短板。波音的X-45單從指標上就遠遜于X-47B。

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而諾斯羅普公司和飛翼轟炸機的淵源可以一直追溯到上世紀40年代初,在當時驚為天人的YB-35重型轟炸機便是諾斯羅普公司的第一次嘗試,當然,諾斯羅普是有備而來,在YB-35之前,他們已經把12種無尾布局的飛機送上了藍天。飛翼布局作為轟炸機的優勢很明顯,升阻比高,這使得它相對于常規布局可以飛的更遠,更快,也更為經濟。更為重要的是,在YB-35試飛的時候,雷達經常無法搜索到它。但在那個年代,YB-35過于超前了,雙對轉螺旋槳和變速箱的問題一直難以解決,而且飛機極不穩定,難以操縱,試飛員甚至認為YB-35完全不適合用作轟炸平臺——該機甚至不能保持穩定的航線,或以恒定的高度和速度進行飛行,平飛時伴有持續蛇形運動,這會干擾轟炸瞄準具。與B-29相比YB-49在投彈測試中的轟炸平均圓概率誤差和范圍誤差都十分可憐,加之二戰即將結束,使得軍方逐漸對YB-35失去了興趣。

美軍新一代遠程戰略轟炸機LRS-B項目

不過,諾斯羅普并沒有放棄,最終在50年后用B-2打動了空軍,值得一提的是YB-49(噴氣版YB-35)和B-2的翼展都是172英尺。

美軍新一代遠程戰略轟炸機LRS-B項目

諾斯羅普是不折不扣的“飛翼控”,不過諾斯羅普也完全詮釋了“付出終有回報”的道理。如果沒有XB-35和YB-47,B-2和LRS-B的存在都是未知數。

美軍新一代遠程戰略轟炸機LRS-B項目

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可以確定的是,正是諾斯羅普豐富的飛翼布局設計經驗打動了美國空軍,從技術層面上來說,諾斯羅普無疑是最好的選擇,而諾斯羅普在飛翼布局上的技術優勢,又可以進一步壓縮項目成本,控制飛機造價。空軍壓縮成本的辦法十分簡單,LRS-B項目必須使用成熟或半成熟的子系統,所以LRS-B是在現有的成熟平臺上對于飛機性能進行升級的一架轟炸機,而不是新的高風險實驗型轟炸機。

美軍新一代遠程戰略轟炸機LRS-B項目

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這就意味著在氣動方面,LRS-B相對于B-2并不會有很大的變化,因為高航程和高載彈量一直是飛翼布局相對于常規布局的優勢。在隱身方面,通過優化進氣道和尾噴口等措施,降低LRS-B的全向雷達反射面積。除了雷達隱身,LRS-B應該還會通過遮蔽式尾噴口、涂覆偽裝色等措施提高紅外隱身及可見光隱身能力。而態勢感知能力應該是LRS-B的主要升級項目,利用分布式孔徑系統(包括有源射頻和無源光電系統),LRS-B可以迅速完成對空中和地面目標的探測,并可以實施大范圍電子探測和偵察。依靠隱身性能更好的數據鏈,LRS-B可以迅速接收命令,改變任務規劃,攻擊新的目標,并將獲得的信息迅速轉發給上級和其他作戰單元。在本次發布會之后,LRS-B的生產也會在飛機成熟后緩慢進行,據報道,諾斯羅普?格魯曼的合同包括前五批21架進行低速生產的LRS-B,這也意味著目前LRS-B至少可以生產21架,而這些飛機的價格會高于前文提到的5.6億美元,空軍全球打擊司令部會決定這些飛機何時服役。

美軍新一代遠程戰略轟炸機LRS-B項目

如果LRS-B真的可以制造100架,對美國空軍來說是最好的消息,目前美國戰略轟炸機的中堅力量B-52的平均服役年齡是51年,而B-1也已經達到了29年,對于步入“老齡化”的美國空軍戰略轟炸機隊來說,這100架LRS-B轟炸機無疑是雪中送炭。

美軍新一代遠程戰略轟炸機LRS-B項目

在空軍對于轟炸機飛行性能沒有跨代級進步的前提下,諾斯羅普?格魯曼的技術實力并不是阻礙LRS-B項目的問題,真正的問題在于不到6億美元的單機造價,如果成本控制失控,這個項依舊存在很大的風險。雖然諾斯羅普公司豐富的飛翼布局制造經驗對成本控制可能會有一定的幫助,但是LRS-B的采購程序必須通過美國空軍快速反應能力辦公室的批準,而倒在快反能力辦公室的前一個項目就是為大眾所看好的X-37B太空戰機,由于其高昂的成本,即使其性能滿足美國空軍的需求,大規模采購計劃也一直并未被批準。反觀美國空軍新型飛機的研制過程,研制費用超支幾乎是無法避免的問題,這也是LRS-B項目的頭號問題。

美軍新一代遠程戰略轟炸機LRS-B項目

另一方面,LRS-B對這三家公司來說都是一個巨大的賭注,波音和洛馬也在一份聯合聲明中表示“他們對27日的發布會感到十分失望,他們希望知道空軍對于他們在價格和技術風險上面的評分”而空軍也已于2015年10月30日向這兩家公司告知他們失敗的原因,并給他們100天的期限提交自己的抗議文件。目前LRS-B的多數信息依然無法得知,空軍表示所有的子系統承包商都已經確定,但至今仍不愿意透露發動機由哪家公司提供。也許LRS-B的信息會逐漸公開,也許會像B-2一樣在一個相對保密的環境下進行研制。但無疑是格魯曼公司在B-2以及RQ-180無人機應用的全方位隱身,偵查和監視技術最終打動了空軍。

美軍新一代遠程戰略轟炸機LRS-B項目

波音和洛馬的反應在目前的財政和技術環境中并不難解釋,在20世紀50年代,一架戰斗從設計到退役可能不需要30年,而隨著時間的推移,延壽計劃變得越來越可笑了,今天的美國空軍,超過40歲的一線戰機隨處可見,并且在短時間內不會有任何改變,這對美國空軍來說是一個噩夢,對于承包商來說同樣是一個噩夢,這意味著如果無法接到空軍新型飛機的項目,就可能在半個世紀內都不會接到下一個同類型項目,雖然諾斯羅普?格魯曼公司,洛克希德公司和波音公司這些美國綜合大型作戰飛機供應商的合同依然很穩固,因為他們制造的飛機將在美國各個軍種服役幾十年,這段時間內的維護升級合同只能交給這些公司自己去完成。但在幾十年間缺乏某種類型飛機的設計制造及升級經驗依然是致命的,因為他們不清楚下一場戰爭需要什么樣的飛機,也沒有足夠的技術儲備制造出一架這樣的飛機。

美軍新一代遠程戰略轟炸機LRS-B項目

F-35是提醒人們美國國防工業進入新時代的產品,這里不談F-35的優缺點,我們唯一需要知道的就是,美國三軍及其盟友的第五代主力戰術飛機僅僅由一家公司去制造,而且在未來的幾十年間,除非國際局勢發生重大變化,洛克希德?馬丁公司不會有任何競爭對手。就像上文說到的那樣,這意味著剩下的公司在戰斗機領域會逐漸失去競爭能力。這對飛機制造商來說是無法接受的損失,諾斯羅普?格魯曼、洛克希德、波音這三家公司去年在廣告和政治捐款上的投入均超過了2000萬美元,對這些飛機制造商來說,他們的目的不是接下“這一個”項目,而是拿下這之后幾十年的各種合同。無論是F-35,還是現在的LRS-B,對這些制造商來說都是輸不起的合同,因為新飛機的開發和生命周期遠超過去,這些贏得合同的公司,在合同結束之后,在此型飛機上的技術優勢遠遠高于其他公司。

美軍新一代遠程戰略轟炸機LRS-B項目

隱身轟炸機也一直是美國空軍的痛楚,B-2轟炸機曾經是美國空軍的掌上明珠,B-2項目在保密性極高的狀態下進行,外界對其的炒作和謠言也一直沒有停止,B-2最初計劃生產超過100架,但是由于成本持續增加以及地緣政治風向的變化,B-2的數量被持續削減,而采購數量越少,單價就越高,這個耗費了450億美元的先進轟炸機項目最終只制造出了21架,每架的單價超過22億美元。2架B-2等于一艘核動力航母,這已經是世人皆知的段子了。

美軍新一代遠程戰略轟炸機LRS-B項目

看到這顆皇冠上的明珠被華盛頓的預算內斗變成了犧牲品之后,不光是諾斯羅普公司,空軍也知道不能再生產如此昂貴的轟炸機了。但是空軍的新型轟炸機LRS-B和它的前輩B-2一樣,也被計劃制造大約100架,而不同的是,空軍想了一個保證這個產量的點子,其單價只有B-2的1/4,約5.5億美元。回顧美國空軍的采購歷史,這個價格簡直是在開玩笑。B-2的生產成本(不包括研究和開發成本)就已經高達7億美元,1997年的7億美元。

美軍新一代遠程戰略轟炸機LRS-B項目

由于LRS-B是一架相對成本較低的轟炸機,外界判斷其沒有很大的技術跨度,外形可能類似B-2和X-47B的綜合體。

美軍新一代遠程戰略轟炸機LRS-B項目

美國空軍清楚B-2的悲劇,所以想要保持這5.5億美元的造價,畢竟這關乎著LRS-B的采購數量,LRS-B也必然不會像B-2那樣采用重多未成熟的先進技術,也許LRS-B可以在雷達屏幕上銷聲匿跡,但它是否能夠悄無聲息的躲過國會的預算審查,任然是一個大大的問號。另一方面,地緣政治的變化同樣影響著LRS-B的命運,現在美國政府的將戰略重點放在了廣袤的太平洋,但是美國至今仍未和這里潛在的主人:中國發生任何沖突,反而在中東地區進行了幾場極為迅速和小規模的戰爭,對于如何針對反介入作戰及抑制中國快速發展的海空力量,似乎并不是一個優先選項,相對于中國的威脅,活躍在中東地區的ISIS反而是目前的頭號大敵,正是因為這樣,美國空軍才不需要一架目前只能用來打擊豐田皮卡的高端隱身轟炸機。

美軍新一代遠程戰略轟炸機LRS-B項目

不久之前諾斯羅普公司發布的宣傳片中的“大家伙”,它會不會就是LRS-B呢?

美軍新一代遠程戰略轟炸機LRS-B項目

不管LRS-B項目的前景如何,諾斯羅普?格魯曼似乎已經做好了準備,并且為削減項目成本表現出了積極的姿態,上文中提到,這次的招標,制造工廠的問題并不進入篩選條件,但諾斯羅普?格魯曼已經開始了“麥哲倫”計劃,這個計劃可能正是為LRS-B準備的大型載人航空器制造中心

它位于佛羅里達州的墨爾本,經過長時間的發展,美國的大型作戰飛機生產基地似乎又回到了幾十年前的狀態,都集中在了洛杉磯/棕櫚谷、圣路易斯和沃斯堡,而“麥哲倫”計劃,無疑可以為美國的航空制造業注入一劑強心臟。

這個計劃建造的航空器中心,占地面積接近70000平方米,可容納1500名工人,將于2019年完工。LRS-B項目究竟是一帆風順還是會充滿曲折,讓我們拭目以待。

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